Primeras expediciones españolas y portuguesas a África

Estatua Del Príncipe Enrique El Navegante – Oporto, Portugal.

Una ruta marítima a la India

Hubo muchas razones por las que las grandes exploraciones y descubrimientos marítimos del siglo XV fueron logros portugueses. Portugal se había convertido en un país independiente en 1249, y su gente estaba orgullosa, segura de sí misma y hambrienta de expansión. Su ubicación geográfica en el extremo suroeste de Europa también había dado a sus marineros más experiencia en la navegación por el Atlántico.

El deseo de tierras musulmanas en el norte de África y la riqueza a través del comercio directo con el África subsahariana se manifestó con más fuerza en Portugal que en cualquier otro país europeo. Y sólo Portugal tuvo un príncipe, Enrique el Navegante, hermano del rey, que alentó y financió los viajes de exploración desde 1419 hasta su muerte en 1460.

Enrique el Navegante

Escribiendo a principios de la década de 1430, el historiador portugués Gomes Eanes de Zurara describió la ansiedad con la que los marineros se acercaban a los límites más australes del mundo conocido, “…está claro que más allá de este Cabo, no hay raza ni hombres ni lugar de habitantes. ..mientras las corrientes sean tan terribles que ningún barco que haya pasado el Cabo podrá regresar jamás.” El Cabo en cuestión era el Cabo Bojador en la protuberancia occidental de África, ahora llamado Sáhara Occidental.

En Europa, el viejo orden se estaba desmoronando: el Renacimiento había socavado la influencia de la Iglesia y el continente estaba sumergido en un nuevo espíritu de esfuerzo. El Imperio bizantino había caído y había que vencer a los musulmanes para extender la influencia cristiana en otras partes del mundo conocido. También estaban ansiosos por llegar a las especias de la India, ya que los otomanos ahora controlaban la Ruta de la Seda.

Navegando hacia lo desconocido

Henry comenzó con dos objetivos: someter a los moros en el norte de África y abrir una ruta marítima hacia el África subsahariana para hacerse con el oro de África Central. Pero necesitaba naves capaces de recorrer la distancia. Incluso cuando se rediseñó la carabela, la navegación en mar abierto siguió siendo una cuestión de conjeturas. La latitud se podía medir con la brújula, pero no había forma de medir la longitud.

En 1433, Henry le encargó a Gil Eanes navegar más allá del cabo Bojador, lo que el capitán logró en su segundo intento. Había navegado 30 kilómetros desde la costa del Cabo y aterrizado 150 kilómetros más allá de la protuberancia. Ahora no había vuelta atrás; Henry siguió financiando viajes cada vez más al sur a lo largo de la costa. Pronto, los viajes serían comercialmente viables. En 1437, un capitán llamado Afonso Baldaya encontró unas focas a unos 200 kilómetros al sur de Bojador, las desolló y se las llevó a Portugal.

La trata atlántica de esclavos

Cuatro años después, dos barcos regresaron a Portugal con una decena de personas sacadas de África. Podrían compensar la escasez de mano de obra que había perjudicado a Portugal desde la plaga del siglo anterior llamada Peste Negra. Así comenzó el brutal comercio que financiaría los posteriores viajes de descubrimiento. En el momento de la muerte de Henry en 1460, la costa de África occidental se había cartografiado hasta el sur de Sierra Leona. En 1469, su sobrino, el rey Afonso, arrendó los derechos del comercio africano a Fernao Gomes con la condición de que explorara 600 kilómetros de costa cada año. Gomes cartografió 3.000 kilómetros más y la ruta a la India ahora parecía abierta.

Bajo el hijo de Afonso, Juan II, las expediciones llegaron tan al sur como Angola y Namibia. Posteriormente, se construyó un fuerte en Ghana, que se convirtió en su base de suministro para el comercio de oro, esclavos y pimienta. En 1484, el astrónomo español había compilado una tabla que podía permitir a un capitán saber cómo había navegado hacia el sur incluso sin ver tierra. Cuando alcanzó la latitud de su elección, solo tuvo que hacer girar el barco hacia la orilla.

El umbral indio

Este método resultó invaluable para Bartolomeu Dias cuando zarpó en agosto de 1487. Después de pasar el punto más al sur conocido hasta entonces, se encontró con fuertes vientos en contra y en enero de 1488 decidió navegar hacia el oeste y luego hacia el sur en mar abierto. Cuando encontró vientos favorables, se volvió hacia la costa solo para ser empujado hacia el este por un fuerte vendaval. Pero no había tierra donde debería haber estado según sus cálculos. Vio tierra después de girar hacia el norte, pero estaba hacia el este cuando debería haber sido hacia el sur.

Supuso que había doblado algún cabo y navegado durante más de un mes. Cuando estableció que la corriente era cálida tropical desde el noreste, fue una señal segura de que habían redondeado la punta de África. Ahora sus hombres estaban inquietos y Dias se vio obligado a dar marcha atrás. En el viaje de regreso, plantó el estandarte portugués en lo que pensó que era el extremo sur de África. Lo llamó el Cabo de Buena Esperanza. La ruta a la India ahora estaba abierta.

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