La erupción del Monte St. Helens

Mount St. Helens fotografiado durante una erupción de 1982.

¿Qué pasó en ese día nefasto?

El 18 de mayo de 1980 a las 8:32 am un terremoto de magnitud 5.1 golpeó la cara norte del Monte St. Helens en el estado de Washington, generando uno de los deslizamientos de tierra más grandes jamás registrados en la historia de las erupciones volcánicas. El flanco norte del volcán colapsó repentinamente, produciendo una explosión lateral que se escuchó a cientos de millas de distancia. La erupción voló a unos 1.300 pies de la punta del volcán y envió ondas de choque, así como flujos piroclásticos por toda la región circundante. Aplastó bosques, derritió hielo y nieve, y generó deslizamientos de tierra masivos.

Muerte masiva y destrucción

La erupción del volcán mató a aproximadamente 57 personas, y varios cientos de millas cuadradas se redujeron instantáneamente a un páramo. La destrucción causó una enorme pérdida estimada en 1.100 millones de dólares. Miles de animales murieron en la explosión. Además, las personas en la zona tranquila fueron testigos de la enorme nube de ceniza que se envió hacia arriba, y la explosión, junto con los escombros volcánicos, causó devastación para muchos que se encontraban a 19 millas del volcán. La erupción del volcán Mount St. Helen fue la más mortífera y destructiva en la historia de los Estados Unidos. Entre las propiedades destruidas se encuentran 200 casas, 15 millas de vías férreas, 185 millas de carreteras y 47 puentes. Dos personas más murieron indirectamente por accidentes que ocurrieron debido a la mala visibilidad y dos más sufrieron ataques cardíacos fatales causados ​​​​por palear cenizas.

Las secuelas de la erupción

La ceniza del volcán obstruyó la mayoría de los sistemas de drenaje, creó problemas con los sistemas de tratamiento de agua y destruyó numerosos edificios y automóviles. Durante la caída de la ceniza, la visibilidad se redujo significativamente, lo que resultó en el cierre de muchas carreteras y caminos. Los viajes aéreos también se vieron interrumpidos durante dos semanas debido a la cantidad de cenizas en los aeropuertos del este de Washington. La ceniza arenosa de grano fino también causó problemas a los motores de combustión interna, así como a otros equipos mecánicos y eléctricos. Además, la ceniza fina también provocó cortocircuitos en los transformadores eléctricos, lo que a su vez provocó apagones. Retirar la ceniza tomó un tiempo, ya que se estimó en 900,000 toneladas. Unas semanas después de la erupción, hubo una alta tasa de desempleo en la región de Mount St, Helens, aunque solo un pequeño porcentaje de personas abandonó las áreas debido a la pérdida de sus trabajos. Unos meses después de la erupción, algunas personas informaron haber experimentado problemas emocionales y estrés, lo que llevó a los condados a brindar programas de asesoramiento psicológico. La erupción interrumpió el turismo, que era vibrante en el estado de Washington en ese momento.

Efecto en el estudio de los volcanes hoy

Desde la erupción de St. Helens, los vulcanólogos han aprendido mucho, lo que ha dado lugar a grandes avances en el campo. Antes de la erupción del Monte St. Helens en 1980, los científicos nunca antes habían presenciado deslizamientos de tierra y explosiones laterales. En 1956, hubo un deslizamiento de tierra similar y una explosión en la erupción del volcán Bezymianny en Kamchatka en Rusia. Sin embargo, no había cámaras para capturar y documentar la actividad. Fue solo después de la erupción del Monte St. Helen que la erupción de Bezymianny se entendió completamente. Se han identificado erupciones volcánicas similares a deslizamientos de tierra conocidas como colapsos sectoriales en más de 200 volcanes de diferentes países del mundo. Los estudios en profundidad del colapso del sector, el gran flujo de lodo y las explosiones laterales en el monte St. Helens han ayudado a los científicos a reevaluar los peligros volcánicos en diferentes partes de los EE. UU. y en todo el mundo. Los estudios también han ayudado a preparar a las comunidades que viven alrededor de las zonas volcánicas para posibles futuras erupciones. Los estudios demostraron que las erupciones volcánicas se podían predecir con precisión, y el crecimiento del domo de lava en el cráter recién formado observado en St. Helens se ha convertido en un laboratorio natural ideal que ha permitido repetir experimentos sobre erupciones. Como resultado de los estudios en el monte Santa Elena, 14 erupciones que ocurrieron entre 1980 y 1986 se predijeron con precisión días antes de las erupciones.

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