¿Qué es la radiactividad?

Este símbolo advierte de la radiactividad.

¿Qué es la radiactividad?

La radiactividad ocurre cuando el núcleo del núcleo de un átomo inestable pierde energía al emitir radiación para ganar estabilidad. El radioisótopo, que tiene núcleos inestables, carece de la energía de enlace necesaria para mantener unidos los núcleos. Esto da como resultado una transmutación donde el elemento cambia a otro elemento nuevo. La radiactividad se produce de tres formas principales: alfa, betay gama.

  • Una partícula alfa es similar al núcleo de helio porque está formada por dos protones y dos neutrones unidos. En la desintegración alfa, la partícula alfa escapa del núcleo del átomo y es repelida aún más por el electromagnetismo porque tanto la partícula alfa como el núcleo tienen carga positiva. El proceso cambia el átomo original en un elemento diferente a medida que se emite la partícula alfa.
  • La descomposición beta se presenta en dos formas, beta + (más) y beta – (menos). Beta plus ocurre en núcleos ricos en protones que tienen más protones que neutrones y los protones en el proceso de desintegración beta + se transforman en positrones y neutrones. La descomposición beta menos ocurre en neutrones ricos en neutrones y se emite un electrón. En la desintegración beta, el núcleo cambia de forma.
  • El decaimiento gamma ocurre en las capas de los nucleones que emiten energía conocida como rayos gamma, que son fotones de alta energía. La desintegración radiactiva se produce de forma natural, pero también puede estimularse artificialmente.

Historia de la radiactividad

El descubrimiento de la radiactividad ocurrió desde diferentes frentes, pero la forma más antigua de radiación es la de rayos X que se generaba en un laboratorio. Fue descubierto por el físico alemán WC Roentgen en 1895 cuando descubrió los rayos X mientras trabajaba con tubos de rayos catódicos. El descubrimiento de los rayos X fue un gran hito en el campo de la medicina donde los rayos se aplicaron en el diagnóstico de fracturas óseas y heridas de bala.

Además, un físico francés llamado Henri Becquerel notó la emisión de energía invisible mientras investigaba las propiedades de los elementos fluorescentes y trabajaba con uranio. Llamó a esta energía radiación.

Aplicación de decaimiento radiactivo

En la naturaleza, la radiactividad es conocida por ser una fuente de energía para muchos cuerpos extraterrestres en el universo, incluidas muchas estrellas en la Vía Láctea. Sin embargo, el proceso de decaimiento radiactivo tiene muchas aplicaciones en varios campos en el mundo. La aplicación más popular es el uso de rayos X en el diagnóstico no intrusivo de fracturas óseas y hemorragias internas. La radiactividad también se aplica en los reactores nucleares para la producción de energía nuclear. La radiactividad también se utiliza en la esterilización de instrumentos médicos. La radiactividad también se usa en la radioterapia para el tratamiento del cáncer, donde los rayos radiactivos se usan para matar las células cancerosas del cuerpo. Los materiales radiactivos como el plutonio y el uranio se utilizan en la fabricación de armas nucleares.

Peligros de la radiactividad

Cuando los fotones y electrones emitidos por el proceso de desintegración radiactiva pasan a través de la molécula de ADN de una célula, alteran la composición del ADN y hacen que la célula sea cancerosa. La ingestión o inhalación de materiales radiactivos tiene un resultado aún peor cuando ocurre una ionización masiva del cuerpo que destruye las células y, a menudo, es fatal. La cantidad y el tipo de daño causado por la radiación dependerán de la dosis de radiación recibida y de la duración de la exposición a los materiales radiactivos.

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